Chelsea Vuong (20) ist begeistert, dass sie in ihrem ersten Jahr in Hollis Hall wohnt. Die geräumigen Doppelzimmer des Wohnheims bieten ihr viel Platz, um das Gehen in Achten zu üben, erklärt sie. Manchmal, wenn sie das Zimmer für sich allein hat, stellt sie zwei Ganzkörperspiegel an die Wand und beobachtet sich selbst beim Stolzieren.

Vuong bereitet sich auf die nächste Woche vor.

Vuong bereitet sich darauf vor, an größeren Orten zu laufen als auf ihrem provisorischen Hollis-Laufsteg. Seit sie 12 Jahre alt ist, hat sie an mehreren Schönheitswettbewerben in ihrem Heimatstaat Kalifornien und, seit sie nach Harvard kam, in Massachusetts teilgenommen.

Letzte Woche wurde Vuong zur Miss Middlesex County gekrönt und strahlte vor 300 Zuschauern in einer YMCA-Aula in Stoughton, Massachusetts. Jetzt hat sie den Titel der Miss Massachusetts im Visier, um den sie im Juli konkurrieren wird. Wenn sie den Titel gewinnt, ist sie auf dem besten Weg, auf der Miss-America-Bühne zu stehen.

Vuong hat einige Wettbewerbe mit einer Krone verlassen, andere mit leeren Händen. (Ihr Sieg in Middlesex County kam nach einer Niederlage bei der Miss Boston-Wahl im Februar.) Unabhängig vom Ergebnis gibt es so etwas wie eine Formel für jede Show.

In Interviews hinter und auf der Bühne stellt sie ihr Wissen über aktuelle Ereignisse zur Schau und wirbt für ihre Plattform: Obdachlose Jugendliche zu unterstützen. Für den Talentteil des Wettbewerbs spielt sie klassische Musik – oft Chopin – auf dem Klavier. Für die Kategorien „Schwimmen“ und „Abend“ modelliert sie die entsprechende Kleidung, während sie in einer Acht auf der Bühne läuft.

„Beim Badeanzug schauen sie darauf, wie gesund du bist, ob du straff bist, ob du Selbstbewusstsein ausstrahlst, auch wenn du nur einen Bikini trägst“, erklärt Vuong. „Für den Abend geht es um Eleganz und Anmut.“

Wenn sie die Jury überzeugt, hat Vuong die Chance, ein Stipendium in Höhe von mehreren tausend Dollar zu gewinnen. Der Titel der Miss Massachusetts ist mit 10.000 Dollar dotiert. Die nationale Krone ist mit 50.000 Dollar dotiert.

Aber die Wettbewerbe sind nicht ohne Kosten. Abendkleider können mehr als 1.000 Dollar kosten. Als Vuong an lokalen Wettbewerben in Kalifornien teilnahm, übernahmen ihre Eltern die Reisekosten für die Fahrt quer durch den Staat. Jetzt, Tausende von Kilometern von zu Hause entfernt, fliegt Vuong gelegentlich zurück nach Kalifornien, um Interviewfragen mit Crystal Lee zu üben, ihrer Mentorin und ehemaligen Zweitplatzierten bei der Wahl zur Miss America.

„Es ist zeitaufwändig, aber sie lernt dabei etwas, was sie in der Schule nicht lernen kann“, sagt Vuongs Mutter, die sie vor sieben Jahren für die Junior Miss Solano County-Wahl, Vuongs erste, anmeldete. „Ich glaube wirklich, dass es das wert ist.“

Die Vorbereitung auf die Misswahl erfordert eine Reihe von Änderungen im Lebensstil. Vuong beginnt bis zu vier Monate im Voraus, sich auf die Wettbewerbe vorzubereiten. Sie übt jeden Tag anderthalb Stunden Klavier im Musikgebäude von Harvard – aber seit dem Gewinn des Middlesex-Titels ist sie da nicht mehr so anspruchsvoll.

Vuong treibt Sport.

Vuong trainiert regelmäßig, streicht Kohlenhydrate aus ihrer Ernährung und schränkt ihre tägliche Kalorienzufuhr ein, weil sie „bestimmte Dinge nicht essen kann“, wenn sie sich auf das Modeln von Badeanzügen vorbereitet. Ihre bevorzugte Annenberg-Mahlzeit besteht aus Salat, Hühnchen, Obst und Wasser. Wie sie im Interview immer wieder betont, geht es bei der Sicherung der Krone aber um mehr als nur gutes Aussehen.

„Ich muss sehr auf dem Laufenden sein – ich lese ständig über die Wirtschaft, die Politik, irgendwelche Morde oder so“, sagt Vuong über ihre Vorbereitung auf die Misswahlen. Bei der Miss-Boston-Wahl wurde sie gefragt, wie man „alle Obdachlosigkeit auslöschen“ könne, und konnte nicht antworten.

„Bei Misswahlen gibt es immer noch dieses Klischee, dass man die perfekte Person sein muss, auch wenn es realistischerweise keine einfache Antwort gibt“, gibt sie zu.

Auch wenn sie sagt, dass die Vorbereitung „stressig“ ist, besteht Vuong darauf, dass die Wettbewerbe unvergleichliche Möglichkeiten bieten, um Selbstvertrauen aufzubauen, zu reisen und Freunde zu finden. Titelverteidigerinnen treten normalerweise regelmäßig bei Gemeindeveranstaltungen auf und sammeln Spenden für lokale Zwecke.

Die allgemeine Diskussion über Schönheitswettbewerbe ist jedoch weniger rosig – und von kontroversen Debatten geprägt.

In einer Folge von „Last Week Tonight“ aus dem Jahr 2014 hat der satirische Nachrichtenmoderator John Oliver die Miss-America-Organisation dafür kritisiert, dass sie die Höhe der Stipendiengelder, die die Gewinner erhalten, übertrieben hat. Er kritisierte auch die Misswahl für die Förderung von Werten, die er als archaisch ansah, und betonte, dass die Kandidatinnen bestätigen müssen, dass sie nie verheiratet oder schwanger waren, um am Wettbewerb teilnehmen zu können.

„Letzten Sonntag fand wieder einmal eines der seltsamsten jährlichen Ereignisse im Fernsehen statt“, sagte Oliver in der Folge und deutete auf den visuellen Kontrast zwischen einem vollständig bekleideten männlichen Moderator und der Reihe von Frauen im Bikini hinter ihm. „Es war sehr schwierig, nicht zu denken: Wie zum F*** kann das immer noch passieren?“

Olivers Kritikpunkte sind nicht neu. 1968 inszenierten die New Yorker Radical Women, eine feministische Aktivistengruppe, einen „No More Miss America!“-Protest in Atlantic City und warfen High Heels und BHs in einen symbolischen „Freedom Trash Can“. In ihrem Manifest prangerten die Radical Women die „lächerlichen ‚Schönheits‘-Standards an, auf die wir selbst konditioniert sind, um sie ernst zu nehmen.“

Still, Vuong und andere in der Schönheitswettbewerb Schaltung behaupten, dass die Tradition ist eine ermächtigende ein. Lee sagt, dass die Kandidatinnen, die Titel gewinnen, „die Ideale einer modernen Frau“ verkörpern.

„Was die Leute nicht wissen, ist, dass es bei Miss America darum geht, Frauen zu befähigen, eine höhere Ausbildung zu erhalten, gemeinnützige Zwecke zu unterstützen und, was am wichtigsten ist, College-Studenten ein Stipendium zu geben“, sagt Vuong. „Es ist mehr, als nur in einem Badeanzug herumzulaufen.“

Vuong ist darauf bedacht, einen Unterschied zwischen der Miss-America-Wahl und der Miss-USA-Wahl zu machen, wobei letztere früher von Präsident Donald Trump geleitet wurde.

„Der Grund, warum ich nicht für die Miss USA statt für Miss America angetreten bin, ist, dass ich Trump gegenüber sehr zurückhaltend war

und der Art, wie er die Organisation leitete. Er suchte nach dem größten Mädchen, dem dünnsten Mädchen, dem Mädchen, das am hübschesten aussah“, sagt Vuong. „Bei Miss America geht es um das Mädchen von nebenan: das Mädchen, mit dem man immer reden kann, das Mädchen, auf das man sich verlassen kann, das Mädchen, das etwas bewirken will.“

Die Miss USA-Wahl besteht aus einem zweiminütigen Interview, einem Badeanzug-Model und einem Abendkleid-Model. Die Miss-America-Kandidatinnen müssen vor dem Wettbewerb 100 Dollar für wohltätige Zwecke sammeln, ein 10-minütiges Interview hinter der Bühne absolvieren, eine Interviewfrage auf der Bühne beantworten – und dann Badeanzüge und Abendkleider modellieren.

Bei der Suche nach Amerikas bestem „Mädchen von nebenan“ werden die Kategorien Badeanzug und Abendgarderobe mit etwas phrenologischen Erklärungen begründet. Lee sagt, dass die Juroren durch einen schnellen Achter-Gang auf der Bühne „ein Gefühl für die Persönlichkeit einer Person bekommen, für die Entscheidungen, die sie trifft“ und ob sie „einen gesunden Lebensstil lebt.“ Wie ihre Mentorin sagt auch Vuong, dass der Bikinikörper einer Kandidatin von ihrer „Bereitschaft, Opfer zu bringen“ und „Willenskraft“ zeugt.

„Schönheitswettbewerbe sind eine Möglichkeit, etwas anderes zu tun“, sagt sie. „Ich sehe es als einen Weg, der mehr Spaß macht, um Stipendiengelder zu bekommen.“

Obwohl sie ihr Selbstvertrauen auf ihre Erfahrungen auf der Bühne zurückführt, sagt Vuong, dass sie anfangs zögerte, ihren Kommilitonen in Harvard von ihrem zeitaufwändigsten außerschulischen Projekt zu erzählen. Sie befürchtete, dass die Leute Vermutungen über ihre Karriere als „Schönheitsmädchen“ anstellen würden.

„Das Klischee ist, dass man super eingebildet ist, dass es einem nur um sich selbst geht, dass man die ganze Zeit hübsch aussehen und eine Krone haben will“, sagt sie. Aber Vuong hat große Träume, die über Schärpen, Rosensträuße und die Miss-America-Bühne hinausgehen.

Nach ihrer Teilnahme an der Wahl zur Miss Massachusetts plant Vuong, sich für eine andere Art von Prunk zu wappnen, die ihren Harvard-Kollegen vielleicht vertrauter ist: den Rekrutierungsprozess im Investmentbanking.

„Ich liebe die Finanzwelt: Goldman Sachs, JP Morgan“, sagt Vuong. Sie hat einen 400-seitigen Leitfaden zum Investmentbanking, den sie in Angriff nehmen will, sobald der Wettbewerb in Massachusetts vorbei ist. „Je mehr ich darüber spreche, desto mehr wird mir klar, dass ich die Tatsache akzeptieren sollte, dass ich ein Schönheitsmädchen bin, dass ich dazu stehen sollte, damit ich den Leuten beweisen kann, dass sie falsch liegen.“

Augen auf die Krone