Die 19-jährige Sängerin, Songwriterin und Produzentin Clairo lernte, dass der frühe virale Erfolg auch die Gefahren des Internet-Ruhms mit sich brachte.

Nicht einmal eine Woche nach Abschluss ihres ersten Studienjahres an der Syracuse University saß die Sängerin, Songwriterin und Produzentin Claire Cottrill, die als Clairo auftritt, auf dem Rücksitz eines chauffierten S.U.V., aß Chick-fil-A und lebte die überraschende Alltäglichkeit ihrer Träume von der Musikindustrie aus.

„Ich bin buchstäblich die unerfahrenste Person“, sagte Frau Cottrill, 19, und reflektierte schwindelerregend über die Reihe von Premieren, die sie nach den Abschlussprüfungen in Manhattan begrüßten.

Als aufstrebende Künstlerin mit einem viralen Song („Pretty Girl“) und einer frischen Phalanx von ergebenen Mitarbeitern (Manager, Publizist, Label) verbrachte Clairo zwei Tage damit, den peinlichen Kennenlern-Tanz mit Publikationen, Agenten und Streaming-Diensten wie Spotify aufzuführen, die im Idealfall Partner auf ihrem Weg zum Ruhm sein werden. Aber während solch ein Kennenlern-Tanz schnell zu einer lästigen Pflicht werden kann, sprudelte Frau Cottrill vor Möglichkeiten, wie Charlie auf seiner Golden-Ticket-Tour, selbst als sie gebeten wurde, mit den Fingern in eine Kamera zu schießen, um GIFs zu machen.

Im Fahrstuhl nach einem SiriusXM-Interview, bei dem sie nervös am Ärmel ihres Palace-Pullovers zupfte, hatte Frau Cottrill, die oft für eine frühreife Mittelschülerin gehalten wird, Tränen in den Augen angesichts des echten Interesses an ihrer Arbeit. „Ich fühle mich gerade wie ein kleiner Star“, sagte sie.

Die Veröffentlichung von Clairos Debüt-EP „diary 001“ mit sechs Songs am Freitag ist sowohl ein Höhepunkt als auch ein Anfang und markiert eine bizarre Phase des Wandels für die Sängerin, deren verrückte, selbstgemachte Pop-Kombinationen sich zu etwas Größerem entwickeln. Obwohl sie schon seit ihren frühen Teenagerjahren charmante Lo-Fi-Musik im Internet veröffentlichte (darunter akustische Covers von Mumford & Sons und Frank Ocean), beschleunigte sich alles für Ms. Cottrill im letzten Sommer mit „Pretty Girl“, das sie selbst schrieb und mit GarageBand aufnahm und auf YouTube mit einem ebenso kruden – aber repräsentativen – Video hochlud: ein Mädchen, allein in ihrem Zimmer, das direkt in ihren Laptop singt.

Nahezu 15 Millionen Aufrufe später war Clairo ein weiterer potenzieller Durchbruch aus einer Generation von Songwritern, die sich nicht an ein Genre oder Equipment gebunden fühlen, die das Branding und die Strömungen des Online-Zeitgeistes verstehen. Doch angesichts der Wucht und Geschwindigkeit ihres Aufstiegs – und ihrer Anfänge in einer internetbasierten D.I.Y.-Szene (Bandcamp, Le Sigh, Rookie) – ist Clairo auch in die Kritik geraten, was ihren Karrierismus und ihre Verbindungen angeht.

So schnell, wie die Fans anfingen, sie als „Mom!“ und „Queen!“ in den Kommentarsektionen zu verehren, inspirierte Frau Cottrill eine digitale Gegenbewegung, die in Frage stellte, ob irgendein zwielichtiger Svengali ihren Erfolg eingefädelt hat – Gespräche, die der Skepsis und Verschwörungsmache nicht unähnlich sind, die den Aufstieg von Lana Del Rey und Lorde begleitet haben. Vor allem ihr Vater, Geoff Cottrill, ein Marketing-Manager, der für Coca-Cola und Converse gearbeitet hat, sorgte in Foren, Studentenzeitungen und auf YouTube für Aufregung, weil er Clairos Agentur untergrub und die Legitimität ihrer nahtlosen Selbstdarstellung und ihres viralen Videos in Frage stellte.

„Ich habe keine Ahnung, was ich tun soll.

„Ich werde ihre Kunst nicht diskreditieren, ich werde nur ihre Authentizität in Frage stellen“, erklärte der YouTuber HYPESAGE! in seinem Video mit dem Titel „Clairo’s ’self made‘ indie bedroom pop a facade?“, das mehr als 136.000 Mal angesehen wurde. „Industriepflanze“ – das Schimpfwort unter Musikfans für jemanden, der es nicht verdient hat, im Mittelpunkt zu stehen – ist zu einem ständigen Refrain geworden.

Zunächst stach diese Kritik, obwohl sie ihr auch als kaum verhüllter Sexismus auffiel, sagte Frau Cottrill bei einer Pizza am Tag nach ihrem Medienauftritt. „Die Tatsache, dass ein Mann hinter meinem Erfolg stehen muss, obwohl ich wirklich so hart gearbeitet habe, ist frustrierend“, sagte sie. „Am Ende des Tages, wenn die Leute sagen, ‚Oh, sie ist eine Pflanze der Industrie‘, sage ich: ‚Nein, ich habe nur eine Repräsentation, wie jeder andere Künstler, dem man zuhört.‘ Ich bin nicht die erste Person, die einen Manager hat.“

„Pretty Girl“, das sie ursprünglich für eine Indie-Rock-Compilation zugunsten des Transgender Law Centers aufnahm, war organisch und kam ohne Marketingmaßnahmen oder Abkürzungen zustande, so Clairo. „Ich habe es auf YouTube gestellt, und dann hat der Algorithmus es einfach gefressen“, sagte sie, was zu Interesse von großen Labels führte, darunter Columbia, RCA und Capitol.

„Die Dinge passieren einfach danach, wenn Dinge viral gehen“, sagte Frau Cottrill. „Die Leute melden sich.“

Sie hatte einen Vorteil: Sie wusste, wohin sie sich im surrealen Nebel des Internet-Hypes wenden konnte.

Der Vater von Frau Cottrill beriet sich mit einem alten Freund, Jon Cohen, einer Führungskraft bei Cornerstone, der Marketingagentur hinter dem Magazin The Fader. Mr. Cohen vermittelte ihr später einen 12-Song-Deal mit dem Fader-Label seiner Firma und stellte Frau Cottrill Pat Corcoran vor, dem Manager von Chance the Rapper, dessen Firma Haight Brand sie gegen Ende 2017 als Kunden aufnahm.

Mr. Corcoran, 28, lobte die Fülle von Frau Cottrills Vision, von ihrem direkten, diaristischen Songwriting bis hin zu ihren Highschool-Vlogs und Social Media. „Sie lebt sehr kunstvoll“, sagte er. „Ich habe mich wieder jung gefühlt.“ Er wies jede Unterstellung zurück, Clairo sei ein Kunstprodukt.

„Es gibt Major-Label-Künstler, die von den größten Firmen der Unterhaltungsbranche gepusht werden – Sony, Warner Bros., Universal – und die können nicht einmal das erreichen, was sie von ihrem Schlafzimmer aus geschafft hat“, sagte Mr. Corcoran.

Ms. Cottrill, die in einer Kleinstadt in Massachusetts aufgewachsen ist, säte ihre Interessen sowohl online als auch in der lokalen Szene und besuchte häufig Hausshows in Boston und Philadelphia. Ihre frühen Songs waren gitarrenbasiert, inspiriert von Lo-Fi-Singer-Songwritern wie Frankie Cosmos und Calvin Johnson. Aber als D.I.Y.-Musiker wie PC Music begannen, mit Pop-Sounds und -Signifikanten zu flirten – und Streaming die musikalischen Grenzen weiter aushöhlte -, wandte sich Ms. Cottrill dem Beat-Machen auf ihrem Laptop zu.

Die „diary 001“-EP überbrückt beide Welten und baut auf dem schüchternen, unaufdringlichen Schlafzimmer-Pop von „Pretty Girl“ und „Flamin Hot Cheetos“ auf, hin zu kräftigeren Nummern wie „4EVER“ und „B.O.M.D.“, die als Top-40-Hits durchgehen könnten, wäre da nicht der wunderbar flache Affekt von Frau Cottrill. Mit weichen, zuckrigen Synthies, verspielten elektronischen Drums und vagen R&B-Melodien sind die Clairo-Songs die durch und durch moderne Art – Spotifycore? – kalibriert für wiederholtes Streaming aus Computer-Lautsprechern.

Wenn Lorde ein Kind der Tumblr-Einfluss-Collage war, ist Clairo ein Playlist-Baby, das Stimmungen verschmiert wie ein D.J.. (Sie macht auch SoundCloud-Mixe als DJ Baby Benz.) „Im Herzen bin ich eine Produzentin“, sagt sie.

Aber ihre Umarmung des Pop und der Schub, den es ihrer Karriere gegeben hat, hat Frau Cottrill auch unruhig gemacht, vor allem, weil jeder ihrer Schritte zum Futter für die Sezierung auf Reddit geworden ist. Sie erinnerte sich an eine besonders dunkle Nacht in ihrem Schlafsaal in Syracuse – wo sie im Bandier-Musikbusiness-Programm studierte – als die negativen Kommentare sie in eine Spirale aus Scham und Schluchzen schickten.

Mrs. Cottrill hat sich an eine besonders dunkle Nacht in ihrem Schlafsaal in Syracuse erinnert.

Frau Cottrill rief Shamir an, einen Sänger, den sie seit ihrem 16. Lebensjahr kennt und dessen früher Karriereweg ähnlich verlief. „Er gab mir das Gefühl, dass ich mit all dem nicht so allein war“, sagte sie und bezog sich dabei auf die Teile der Viralität, die nicht so „toll“ sind.

Shamir fügte in einem Interview hinzu: „Ich habe dieses Mädchen von Anfang an schleifen sehen.“ Er warnte sie davor, dass „diese Industrie einfach dazu gebaut ist, junge Mädchen und junge Künstler im Allgemeinen aufzufressen“, sagte er und drängte Frau Cottrill, „sicherzustellen, dass ihr Unterstützungssystem stark ist.“

In New York hat sie sich für eine neue Karriere entschieden.

Bei ihrem Promo-Besuch in New York wirkte Frau Cottrill zentriert und strahlte eine unermüdliche Positivität aus, auch wenn sie die Verrücktheit ihrer Position anerkannte. „Es ist verrückt, wenn man das Gefühl hat, sich selbst verkaufen zu müssen und fast … marktfähig zu sein“, sagte sie. „So habe ich das noch nie gesehen.“

Aber die Vorzüge waren offensichtlich. Sie hatte endlich ihre Eltern davon überzeugt, dass es klug war, sich von Syracuse zu beurlauben – Clairo wird in diesem Sommer für Dua Lipa eröffnen und auf Festivals spielen, bevor sie auf eine Headliner-Tour geht – und strahlte bei jeder Erwähnung einer zukünftigen Gelegenheit.

Eine nächtliche Last-Minute-Session in den legendären Electric Lady Studios, um einen Song für einen Film-Soundtrack aufzunehmen, war ein Geschenk, keine Schinderei. „Ich hätte nie gedacht, dass ich in meinem ganzen Leben zu Electric Lady gehen würde“, sagte sie. „Jetzt schauen wir nur noch beiläufig vorbei.“

„Oh mein Gott“, sagte Ms. Cottrill, als sie durch das Studio huschte und alte Geräte ausprobierte. „Das ist überwältigend.“

Clairos „Pretty Girl“ wurde viral. Dann musste sie sich selbst beweisen.