20 Jahre lang hat sich der Superstar-Pianist geweigert, dieses gewaltige Werk öffentlich zu spielen. Jetzt veröffentlicht er nicht nur eine Aufnahme davon, sondern gleich zwei.

Lang Lang sagte, dass das Studium von Bachs

Gewohnheiten sind schwer zu brechen. Das ist ein Grund, warum Menschen während einer weltverändernden Pandemie immer noch „Wie geht’s?“ fragen. Ein ähnlich reflexhaftes „Gut“ folgt oft. Deshalb war es auch so schockierend, als der Pianist Lang Lang kürzlich bei einem Interview mit einem Zucken reagierte und rief: „Es ist furchtbar!“

Es ist eine schwierige Zeit für alle, die mit klassischer Musik zu tun haben, da persönliche Aufführungen weltweit fast zum Erliegen gekommen sind. Mr. Lang, einer der größten Stars und Geldverdiener der Branche, ist relativ sicher vor finanzieller Verwüstung. Aber dass er durch Kräfte, die sich seiner Kontrolle entziehen, an den Rand gedrängt wird, ist ihm schmerzlich vertraut. Er verletzte sich 2017 am linken Arm, und die Genesung setzte ihn für mehr als ein Jahr außer Gefecht.

„Ich hatte eine lange Pause.

„Ich hatte schon einmal eine Pause“, sagte Herr Lang, 38, über Zoom von seinem Zuhause in Shanghai. „Dieses Mal bin ich so weit, aber ich kann kein Konzert spielen. Das ist noch viel frustrierender.“

Mr. Langs Rückkehr von seiner Verletzung erfolgte schrittweise, beginnend mit weniger muskulöser Kost als den romantischen Schlachtrössern, die ihn berühmt gemacht haben, und dann zurück zu den donnernden Konzerten – während er auch neues Repertoire einflocht. Dieses Jahr sollte sich auf ein großes Projekt für ihn konzentrieren: eine Tournee von Bachs „Goldberg“-Variationen und eine Aufnahme des Werks bei der Deutschen Grammophon, die nächsten Monat erscheint.

Die „Goldberg“-Variationen sind eine große Herausforderung für ihn.

Bevor die Coronavirus-Pandemie Aufführungen auf der ganzen Welt beendete, machte Herr Lang eine Live-Aufnahme der

Er schaffte es bis zu drei Stationen der Tournee, alle in Deutschland, bevor der Rest abgesagt wurde. Aber bevor er abreiste, machte er eine Studioaufnahme des „Goldbergs“ in Berlin und eine Live-Aufnahme in der Thomaskirche in Leipzig, wo Bach wirkte.

Beide Versionen werden auf der kommenden Veröffentlichung zu hören sein. Das war nicht immer der Plan, sagte Herr Lang, aber er drängte darauf, die Live-Aufführung aufzunehmen, nachdem er sie angehört und festgestellt hatte, dass er ihre Spontaneität und „schwebende“ Natur schätzt. Dennoch, so fügte er hinzu, bevorzuge er die Studioaufnahme, die seiner Meinung nach mehr Tiefe zeige.

Nur wenige Werke rufen so unterschiedliche Interpretationen hervor wie die „Goldbergs“. Interpreten geben Repertoire-Klassikern wie den Konzerten von Tschaikowsky und Rachmaninow eine persönliche Note, aber im Großen und Ganzen haben diese Werke eine einheitliche Spielzeit und einen allgemein anerkannten Klang. Aber Bachs Satz von 30 Variationen, umgeben von zwei Iterationen einer Arie von spieldosenhafter Schlichtheit, ist mit solcher Strenge geschrieben, dass es so etwas wie eine leere Leinwand ist. Es gibt kein Regelwerk für Verzierungen; praktisch fehlende Tempobezeichnungen bedeuten, dass es weniger als eine Stunde dauern kann oder, im Falle von Herrn Langs Lesung, mehr als 90 Minuten. Es kann auf Cembalos oder modernen Klavieren erklingen, oder sogar für andere Instrumente transkribiert werden.

Obgleich er ein Publikumsliebling ist, hat Herr Lang die Kritiker lange Zeit den Kopf über sein unbestreitbares Können und seinen fragwürdigen Geschmack, seine Ausdruckskraft und seine Popstar-Manierismen zerbrechen lassen. Und auch mit seinen „Goldbergs“ wird er die Zuhörer wieder spalten. Vor allem Barockspezialisten mögen sich an seiner gelegentlich kontraintuitiven Intonation stoßen, mit unkonventioneller Betonung bestimmter Noten und Phrasen und seinem Rubato – rhythmischen Manipulationen, die das Metrum manchmal bis zur Unkenntlichkeit verschieben. Die langsame 25. Variation, die typischerweise sechs oder sieben Minuten dauert, wird hier auf über 10 Minuten ausgedehnt; Mr. Langs Studioversion der abschließenden Arie ist fast sechseinhalb Minuten lang, während die meisten Pianisten unter vier Minuten bleiben.

Aber unabhängig davon, ob die Leute die Musik mögen oder nicht, ist es wichtig, dass die Pianisten sich an die Regeln halten.

Aber egal, was man von Herrn Langs Interpretation hält, man kann sie nicht als unüberlegt abtun. Sie ist tief empfunden und zwei Jahrzehnte im Entstehen.“

Wie alle Klavierschüler hat auch Herr Lang als Kind viel Bach gespielt, von den einfachen Menuetten bis zum enzyklopädischen „Wohltemperierten Klavier“. Er benutzte schnelle Abschnitte des „Goldbergs“ zu Übungszwecken, führte das Werk aber nicht in seiner Gesamtheit auf, bis er es, nachdem er 1999 als Aushilfe beim Ravinia Festival in der Nähe von Chicago zum Star wurde, mitten in der Nacht für einige Mitmusiker aus dem Gedächtnis nachspielte.

Mr. Lang sagte, er wollte seine „Goldbergs“ nicht öffentlich teilen, bis sich der Moment richtig anfühlte. Mit Mitte 20 spielte er das Werk dem Dirigenten Nikolaus Harnoncourt bei einem informellen Vorspiel für die Salzburger Festspiele vor. Er erinnert sich, dass Harnoncourt sagte: „Du spielst Bach ohne Phantasie“ und ihn drängte, mit weniger Vorbehalten und lyrischeren melodischen Linien zu spielen.

„Er fing an, das Thema der Variation 3 zu singen, und ich dachte nur, wow, kann man Bach so romantisch spielen?“ sagte Mr. Lang. „Ich war ziemlich überwältigt von seinen Emotionen.“

Mr. Lang hat seitdem Ratschläge von anderen Künstlern eingeholt, darunter der deutsche Pianist und Cembalist Andreas Staier, der ihn lehrte, wie wichtig es ist, sich den „Goldbergs“ mit wissenschaftlicher Strenge zu nähern. Das Erlernen des Stücks, so Lang, hat sein Verständnis von Komposition und von Musik an sich verbessert.

„Es bringt dich auf eine andere Ebene des Denkens“, sagte er.

Mit seiner Kopie der Partitur in der Hand sprach Herr Lang darüber, was er über die „Goldbergs“ gelernt hat und wie er zu seiner Interpretation kam. Hier sind bearbeitete Auszüge aus dem Gespräch.

Ihre Karriere begann mit romantischen Konzerten, aber in letzter Zeit arbeiten Sie rückwärts in der Zeit, jetzt zum Barock. Ist dieser Stil für Sie selbstverständlich?

Das tut es, aber ich habe es viel weniger gespielt als das romantische oder klassische Repertoire. Und Bach ist ein anderer Planet. Als ich Andreas [Staier] traf, sagte er mir, dass man bei diesem Stück ein echtes Wissen hinter der Strategie haben muss. Man kann das nicht als 10- oder 30-minütiges Stück oder Konzert betrachten. Man muss die Karten in der Hand halten und darf sie nicht gleichzeitig wegwerfen. Er sagte, ich müsse jede Variation mit einer Art ruhigem Temperament lernen und dürfe bei Variation 1 nicht überhitzen.

Was hat Ihre Interpretation geleitet?

Das ist ein ganzes Stück, aber gleichzeitig sind es einzelne Stücke. So gesehen muss jede der Variationen eine kalkulierte Spielweise haben. Man kann nicht alles auf die gleiche Weise spielen.

Ich habe das Gefühl, dass Sie bei Rubato und Verzierungen am persönlichsten sind. Das kann schwierig zu balancieren sein, und die barocken Regeln können sehr speziell sein. Wie haben Sie herausgefunden, was für Sie funktioniert?

Beim Rubato ist es die Theorie von den Wurzeln des Baumes und den Blättern, die nach oben gehen. In diesem Fall ist die linke Hand nicht immer die Wurzel in Bachs Musik. In der Aria ist sie es, aber in anderen Variationen ist es vielleicht die Mittelstimme. Aber man muss immer herausfinden, wo die Wurzeln sind, und die müssen stabil sein. Dann kann die melodische Linie ein bisschen anders sein. Ich habe bei einigen meiner Studioaufnahmen gemerkt, dass ich manchmal sehr viel Rubato gegeben habe und zurückkommen musste, weil es dann sehr leicht auseinanderfallen kann. Man kann hören, dass man den Puls verliert.

Sie spielen so wenig Verzierungen wie möglich beim ersten Durchlauf. Jeder Abschnitt der „Goldbergs“ ist in zwei Teile geteilt, die beide wiederholt werden. Bei der Wiederholung können Sie dann Verzierungen machen, um dem Ganzen ein wenig improvisatorischen Stil zu verleihen. Wenn es so klingt, als wäre alles geplant, verliert die Verzierung ihren eigentlichen Sinn. Manchmal kann man sogar hier und da ein paar Akkorde hinzufügen, um es ein wenig bunter zu machen. In der französischen Ouvertüre, Variation 16, versuche ich, es mehr wie ein Orgelstück klingen zu lassen, also füge ich etwas mehr tiefe Stimme hinzu. Aber wir müssen aufpassen, dass wir keine seltsamen Verzierungen haben, die nach Messiaen oder so klingen. Einige meiner Verzierungen wurden von Barockmusikern korrigiert.

Lassen Sie uns über einige spezifische Abschnitte sprechen. Die Arie ist ein perfektes Beispiel dafür, wie die „Goldbergs“ auf verschiedene Arten gespielt werden können.

Ich habe mir vorgenommen, etwas langsamer zu spielen als andere Musiker, besonders im Studio. Das gibt mir eine Ruhe, etwas mehr Raum. Aber natürlich muss es legato sein. Wenn ich wirklich jede Note verbinden kann, dann kann ich langsamer spielen, weil es mir ein geerdetes Gefühl gibt.

Und Variation 7, die Gigue, ist eine Stelle, an der Sie wirklich locker zu werden scheinen.

Für die Wiederholung habe ich die Akkorde, die Sext und die Terz, unter der Hauptstimme gespielt. Das habe ich von der barocken Spielweise gelernt. Sie fügen oft eine untere Sexte und eine untere Terz hinzu, damit es wie ein Glockenklang klingt. Es sind mehr Noten, aber eigentlich ein leichteres Gefühl. Das ist der Charakter des Stücks. Es muss sprudeln.

Die 26. Variation scheint eine der kniffligsten zu sein. Man muss sich entscheiden, ob man diese sprudelnden Läufe oder die tanzende Melodie betonen will.

Ich habe das als Kind immer als Übung gespielt. Das ist vielleicht die schwierigste Variante, technisch gesehen. Man kann eigentlich jedes Mal damit herumspielen, mit einer anderen Priorität – mal mehr auf der linken Hand, mal mehr auf der rechten. Aber wenn Sie das tun, sollten Sie besser zwei oder vier Takte bei Ihrer Wahl bleiben. Wechseln Sie nicht zu schnell.

Zieht ihr für einen offenen Abschnitt wie diesen ältere Aufnahmen oder Künstler zu Rate?

Besonders bei diesem Stück habe ich mich sehr von Glenn Gould inspirieren lassen. Er ist jemand, der keine Angst davor hat, schnelle Passagen wirklich schnell zu spielen. Ich glaube, das ist der Grund, warum die Leute seine „Goldberg“-Variationen mögen. Sie haben so einen inspirierten Charakter. Er hat mir die Zuversicht gegeben, dass manche Stellen sehr aufregend sein können; man kann sie einfach loslassen.

Was bedeutet die Rückkehr der Arie am Ende für Sie?

Variation 30 ist für mich die wichtigste Verbindung. Es ist eine Kombination aus drei populären Liedern, deutschen Volksliedern. Ich habe die Texte kopiert, und das dritte handelt von Heimat. Das schuf eine tolle Überleitung zur Aria. Und ich glaube, ohne diese Variation wäre die Aria viel schwieriger zu spielen, nach diesem Feuerwerk: Nach dem Adagio, Variation 25, haben Sie vier Variationen, die schnell und virtuos sind. Es ist einfach unmöglich, zur Aria zurückzukommen. Aber wenn man dieses Familientreffen-Lied in der 30. hat, merkt man plötzlich, dass man älter wird.

Die Wahrheit ist, dass wir nicht allzu viel nachdenken müssen, um die Aria ein zweites Mal zu spielen. Es ist schon anders, automatisch, egal, was man macht. Nach bestimmten Dingen ist man verändert. Man braucht es nicht zu sagen; man ist es einfach.

Lang Lang, Klavier-Donnerer, begrüßt Bachs herben „Goldbergs“